Mikko Nie­me­lä, 29, on noussut luot­to­roo­liin louk­kaan­tu­mis­ten ku­rit­ta­mas­sa Kärp­pä-puo­lus­tuk­ses­sa – kel­lot­taa uusia en­nä­tyk­siä ja tar­joi­lee na­mu­pas­se­ja

Kärppien puolustajista kauden kahden parhaan pistemiehen poissaolo on nostanut oululaiskasvatti Mikko Niemelän, 29, joukkueessa uuteen tilanteeseen.

Mikko Niemelä urakoi Kärppien puolustuksessa yli 22 minuuttia lauantain ottelussa. Arkistokuva.
Mikko Niemelä urakoi Kärppien puolustuksessa yli 22 minuuttia lauantain ottelussa. Arkistokuva.
Kuva: Jukka Leinonen

Kärppien puolustajista kauden kahden parhaan pistemiehen poissaolo on nostanut oululaiskasvatti Mikko Niemelän, 29, joukkueessa uuteen tilanteeseen.

Jo kaudella 2008–09 alkaneella urallaan jääkiekkoliigassa Niemelä on käytännössä nyt helmikuussa ensi kertaa tilanteessa, jossa hän kellottaa jatkuvasti yli 20 minuutin peliaikoja. Helmikuun keskiarvo on 20.24, kun sekä yli- että alivoimassa (yhdessä Lasse Kukkosen kanssa) aloittavana puolustaja urakoiva Niemelä kypsytti KooKootakin vastaan yli 22-minuuttisen.

Huipennuksena tuli Niemelän loistava vapauttava syöttö Sumulaakson illan voittomaaliin 2–1 pelin 44. minuutilla, kun Kärpät voitti KooKoon edellä mainituin lukemin.

– Jesse Puljujärvi tönäisi laidalla kiekon minulle. Ehdin nähdä ympärilläni useamman mustapaidan ja maalilla vapaana yhden valkopaitaisen pelaajamme. Onneksi se oli Mika Pyörälä, joka ei avopaikoissa erehdy, Niemelä kertasi.

Kärpät on hävinnyt KooKoolle vain kerran kolmen viime kauden 11 ottelun aikana.

Kouvolan halli oli liki tupaten täynnä, joka on uutta Kymenlaaksossa ilmaispelejä lukuun ottamatta. Istumapaikat menivät vähiin jo parisen viikkoa sitten, kun alkoi näyttää siltä, että ottelussa taisteltaisiin runkosarjavoitosta. Taisteltiinkin, mutta vain Kärppien osalta.

Katso ottelun huippuhetket:

Kärpät voitti KooKoon lauantaina pelatussa liigaottelussa maalein 1–2.
Video: Telia

Joulukuun puolivälistä helmikuun puoliväliin 19 ottelun pisteputkessa (15-1-3-0) purjehtinut KooKoo jäi peräkkäisinä perjantaina pisteettä Hakametsässä (Ilves) ja Helsingissä hukaten saumansa kärkikaksikkoon ehtimisestä.

Kärpiltä puuttuivat yhä luottopakit Jakub Krejcik ja Shaun Heshka sekä hyökkääjä Jussi Jokinen, mutta isänniltäkin ovat olleet jonkin aikaa sivussa pakkikapteeninsa Alexander Bonsaksen, hyökkääjät Toni Kähkönen ja Vilmos Galló sekä koko loppukauden loukkaantumiseen hukkaava Anrei Hakulinen.

Kärppien alivoima taisteli neljänteen jäähyyn asti, vaikka ykkösaloittajana kaukaloon luisteleva Juho Lammikko hävisi lähes poikkeuksetta alivoiman ensimmäisen aloituksen.

Edellisiltana Lappeenrannan Kisapuistossa Lammikko aloitti 25 kertaa ja sai voittoprosentikseen Kärppien omien tilastojen mukaan 68 (Liigan tilastoissa 69,6). Parempaan lukemaan Lammikko on yltänyt tällä kaudella kotimaisessa Liigassa vain kahdesti.

Kouvolassa Lammikolla oli 35 aloitusta, mutta voittoprosentti vain 37,1.

KooKoon onnistumiset jäivät Libor Sulakin ylivoimatasoitukseen. Kauden ensimmäisen maalinsa oululaispaidassa viimeistellyt Juhamatti Aaltonen vei Kärpät avauserässä johtoon.

Syksyllä maajoukkueessa debytoinut Niemelä, 29, on kulkenut pitkän polun Kärpissä. Pörssipisteissä 6+9 sekä maalit että pisteet ovat silti selkeästi Niemelän yhden kauden ennätyslukemia. Plusmiinuksessa Krejcik (+29), Heshka (+22) ja Niemelä (+22) ovat puolustajista omissa lukemissaan.

– Lahjakkuudet kaapataan nopeasti Kärpistä isompiin kaukaloihin, mutta Mikko Niemelä on esimerkki kasvattajaseurassaan pala kerrallaan rooliaan nostaneesta tyylikkäästä pelaajasta, valmentaja Mikko Manner hehkutti.

– Olin välillä itse itseni kehityksen suurin este. Olin liiankin kriittinen ja syytin itseäni, vaikka kaukalossa oli muitakin. Nyt luottoa ja ruutua on todellakin tullut. Onhan tilanne nytkin varmaan vaatinut sopeutumista hyökkääjiltämme, kun ylivoiman viivapakkina ei olekaan se tuttu Heshka, Niemelä totesi.

Viime keväänä Niemelä hukkasi kuukauden loukkaantumiseen. Väliin jäi kolme etelän lentokeikkaa ja Finnairin kultakortti hiipui haaveeksi.

– Keväällä syntynyt esikoinen piti kotona kesälomakaudenkin, mutta se oli sen arvoista aikaa. Lapsen syntymä meni kultakortin edelle. Kai tässä on tapahtunut henkistä kasvua, Niemelä naurahti.